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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 04-04-2013

Edward Palmer Thompson
Un historiador nada convencional

Emma Griffin
The Guardian

Traduccin para Sin Permiso de Lucas Antn.


Hace cincuenta aos, un obscuro historiador que trabajaba en el departamento de Educacin para Adultos de la Universidad de Leeds entreg, con retraso y un grosor mayor de lo esperado, un manuscrito a Victor Gollancz - editorial entonces especializada en ensayo socialista e internacionalista. Nadie poda haber previsto la recepcin del libro. The Making of the English Working Class [La formacin de la clase obrera en Inglaterra, Capitn Swing, Madrid, 2012], de E. P. Thompson, se convirti en un descomunal xito comercial y crtico. La demanda de este mamotreto de 800 pginas fue ni ms ni menos que notable. En 1968, Pelican Books compr los derechos de The Making. y public una versin revisada como volumen nmero mil de su catlogo. En menos de una dcada se reedit cinco veces.

Cincuenta aos despus, todava sigue en catlogo, como obra cannica de historia social. No era el primer libro de Thompson. Haba aparecido una historia de William Morris en 1955, recibida con la indiferencia que le cabe en suerte a la mayor parte de las monografas acadmicas. Despus de The Making. vino Whigs & Hunters, un libro sobre las Black Acts [Leyes Negras], la infame legislacin de la poca georgiana que criminalizaba no solo matar ciervos sino cualquier actividad sospechosa que pudiera dar indicios de la intencin de matar ciervos. A esto le sigui una serie de originales ensayos sobre temas diversos, entre ellos el tiempo y el capitalismo industrial, las revueltas del hambre y la venta de esposas (s, en el siglo XVIII los hombres llegaban de verdad a llevar a sus mujeres al mercado y "venderlas"). Una y otra vez, Thompson se mostr capaz de abordar nuevos temas y volver sobre los antiguos con enfoques nuevos, creando un corpus de obras que era a la vez original y de enorme influencia.

Y sin embargo, Thompson no fue nunca un historiador convencional. Sus muchos aos en Leeds no transcurrieron en el Departamento de Historia sino en el de Educacin para Adultos. Su puesto de titular en la recin creada Universidad de Warwick fue breve: renunci justo seis aos despus de haber aceptado la plaza, disgustado por el giro comercial que estaba adoptando. Perenne hombre de letras, acompa su renuncia de un extensor opsculo en el que delineaba sus objeciones intelectuales [Warwick University Limited. 1971]. El resto de su vida lo dedic a una serie de causas polticas. Thompson fue miembro activo del Partido Comunista en los aos 40 y 50, y fundador del Grupo de Historiadores del Partido Comunista en 1946. Form parte del xodo masivo del Partido que sigui en la dcada de los 50 a la invasin sovitica de Hungra, pero sigui estrechamente aliado a toda una serie de movimientos de izquierda. Hacia finales de la dcada de los 70, Thompson desempeaba un papel clave, lo mismo como incansable organizador que como mascarn de proa intelectual en el naciente movimiento por la paz, causa de la que sigui siendo devoto hasta su muerte en 1993. La suya fue una vida de activismo, tanto como de investigacin acadmica.

Pero por encima de todo sigue descollando The Making., con ese prlogo que de modo tan memorable declaraba la intencin del libro de "rescatar al pobre calcetero, al cosechador ludita, al 'obsoleto' tejedor con su telar a mano, al artesano 'utpico' y hasta al crdulo seguidor de Joanna Southcott [profetisa religiosa de finales del XVIII] del enorme desdn de la posteridad". El mtico estatus del libro no debera distraernos de la franca originalidad de la obra. En 1963, tejedores y artesanos no solan ser material de los libros de Historia. Historiadores sociales pioneros llevaban estudiando a los trabajadores desde principios del siglo XX, pero su enfoque segua concentrndose en lo tangible, lo mensurable, lo "significativo": salarios, condiciones de vida, sindicatos, huelgas, cartistas.

Thompson abordaba los sindicatos y los salarios reales, por supuesto, pero la mayor parte de su libro estaba dedicado a algo a lo que l se refera como "experiencia". Mediante un paciente y extenso examen de archivos tanto locales como nacionales, Thompson haba puesto de manifiesto detalles sobre costumbres y rituales de los talleres, conspiraciones fallidas, cartas de amenaza, canciones populares y carns de clubes sindicales. Recogi en los archivos lo que otros haban considerado sobras y las interrog para ver qu nos contaban acerca de las creencias y objetivos de quienes no estaban en el bando de los vencedores. Aqu y all haba un libro que divagaba sobre aspectos de la experiencia humana que nunca antes haban tenido su historiador. Y el momento de su aparicin casi no poda haber sido ms afortunado. La dcada de 1960 fue testigo de una agitacin y expansin sin precedentes del sector universitario, con la creacin de nuevas universidades repletas de profesores y estudiantes cuyas familias no haban tenido tradicionalmente acceso al privilegiado mundo de la educacin superior. Poco puede extraar, por lo tanto, que hubiese tantos que sintieran una especial afinidad con los marginados y perdedores de Thompson. Y haba algo ms. A lo largo de The Making. discurre una ira mordaz frente a la explotacin econmica y slidos comentarios sobre los tiempos de su capitalismo. Thompson rechazaba la nocin de que el capitalismo fuera inherentemente superior al modelo alternativo de organizacin econmica que substitua. Se negaba a admitir que los artesanos se hubieran quedado obsoletos, o que su afliccin fuera un ajusto doloroso pero necesario a la economa de mercado. Era un argumento que gozaba todava de una amplia resonancia en los aos 60, cuando los intelectuales marxistas podan creer todava que exista una alternativa realista al capitalismo, podan aducir que no se haba ensayado adecuadamente el "verdadero" marxismo.

Aparecido en el apogeo del marxismo acadmico, el marco poltico de The Making. estuvo en la entraa del xito del libro. Acaso su mayor logro, con todo, estribe en cmo ha logrado capear la posterior cada en desgracia acadmica del marxismo. Para la dcada de 1980, la historiografa marxista ya no mantena una posicin relevante en los departamentos acadmicos de Historia. Desde entonces, ha estado a la defensiva. Repasando la discusin literaria entre Thompson y el filsofo polaco, Leszek Kolakowski - que, despus de aos vivir bajo el comunismo, haba tenido la temeridad de desertar de las banderas del marxismo - Tony Judt observ que "Nadie que la lea volver a tomarse jams en serio a E. P. Thompson". Y sin embargo, claro que seguimos tomndonos en serio a Thompson. Ms que cualquiera de sus libros, The Making. contina deleitando e inspirando a nuevos lectores. Por supuesto, la investigacin acadmica de Thompson era parcial y se mova de acuerdo con su poltica. Pero la originalidad, el vigor y la iconoclastia de su libro harn que con seguridad perdure.

Emma Griffin, profesora de Historia en la Universidad de East Anglia, es especialista en la historia social y econmica de Gran Bretaa entre 1700 y 1870. Autora de A Short History of the British Industrial Revolution, y Blood Sport: A History of Hunting in Britain, acaba de publicar Libertys Dawn: A Peoples History of the Industrial Revolution (Yale University Press).

Fuente original:
http://www.guardian.co.uk/books/2013/mar/06/ep-thompson-unconventional-historian

Fuente de la traduccin: http://www.sinpermiso.info/articulos/ficheros/thom.pdf


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