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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 10-10-2005

Los problemas de la nanotecnologa (II y III)

Silvia Ribeiro
La Jornada


Salud y ambiente

En aos recientes, un nmero creciente de informes cientficos y gubernamentales han alertado que las partculas construidas artificialmente a nano escala (un nnometro es la millonsima parte de un milmetro), podran presentar nuevos riesgos a la salud y al medio ambiente. En un informe de la Royal Society y la Real Academia de Ingeniera del Reino Unido de 2004, se concluye que las nanopartculas y los nanotubos se deben considerar qumicos nuevos, y como tales ser objeto de evaluacin y precaucin.

Un nanotubo es una fibra hueca construida a partir de la estructura molecular del carbono C60, el cual, por sus propiedades nicas de alta resistencia, conductividad elctrica, conductividad trmica y elasticidad, se usa en numerosas industrias, desde la electrnica y la ingeniera de materiales hasta la industria biomdica.

Cientos de productos que contienen nanotubos o nanopartculas de diferentes elementos circulan en el mercado sin etiquetado ni advertencia, ya que prcticamente no existen regulaciones sobre este tipo de partculas. Es preocupante porque pueden estar en contacto con nuestra piel, por medio de cosmticos y bloqueadores solares; tambin en los campos agrcolas, como plaguicidas nanoencapsulados; en nuestros refrigeradores, como aditivos alimentarios, y en nuestro cuerpo, como vehculos para la administracin de medicamentos. Adems, estn presentes en materiales que componen muchos objetos de uso cotidiano, como prendas de vestir (camisas y pantalones "que no se manchan"), artculos de cocina de tefln, filtros de lavarropas, coberturas de hornos, neumticos de automviles, pantallas de televisin, telfonos celulares y muchos ms.

El supuesto es que como los materiales que se usan, en general ya estn bajo regulacin, la nueva formulacin en nanopartculas se comportara de la misma forma. Hay crecientes evidencias de que no es as. Aunque en la naturaleza existen nanopartculas, por ejemplo, en cenizas volcnicas o en nanocristales de sal en el aire del ocano, nunca habamos estado expuestos a las nanopartculas artificiales que se estn produciendo ahora.

Uno de los problemas es el tamao de las nanopartculas. Con la miniaturizacin aumenta la superficie de contacto, y por tanto el potencial reactivo o cataltico de los elementos. Mientras ms pequea es una partcula mayor es su reactividad, por lo que una sustancia que es inerte en la escala micro o macro puede mostrar caractersticas dainas en la escala nano. Por su tamao, penetran a travs de la piel y el torrente sanguneo, y el sistema inmunolgico no las reconoce. Al entrar en contacto con tejidos vivos, las nanopartculas pueden ser origen de la aparicin de radicales libres, causando inflamacin o dao a los tejidos y posterior crecimiento de tumores.

Si bien los consumidores ya corremos estos riesgos, un grupo particularmente expuesto a los efectos de las nanopartculas son los trabajadores que participan en el proceso de fabricacin o en la manipulacin continua de los materiales que las contienen. En octubre de 2004, autoridades de salud del Reino Unido (UK Health and Safety Executive) estimaron que ms de 10 mil trabajadores estaran expuestos en su regin, y concluyeron que se necesitan evaluaciones sobre los riesgos de trabajar con nanopartculas, adems de que no se usan mtodos efectivos de proteccin para evitar la ingestin, inhalacin o exposicin cutnea de nanopartculas en la produccin.

En 2005, una autoridad similar en Estados Unidos (US Nacional Institute of Occupational Safety and Health) inform que encontraron daos significativos del ADN en el corazn y arterias de ratones expuestos a nanotubos de carbono. En el mismo ao, otro estudio de la NASA, report que la inyeccin de nanotubos de carbono comercialmente disponibles provocaron daos significativos en pulmones de ratas. Los investigadores dijeron que la dosis inyectada era equivalente a 17 das de exposicin de un trabajador.

Tambin en 2005, investigadores de la Universidad de Rochester reportaron que conejos sometidos a la inhalacin de nanoesferas de carbono mostraron un aumento en la susceptibilidad a formar cogulos sanguneos.

A principios de septiembre de 2005, la Asociacin Australiana de Sindicatos (ACTU, por sus siglas en ingls) exigi al Senado una investigacin sobre los riesgos de la exposicin laboral a polvos txicos, incluyendo nanopartculas, amenazando inclusive con paralizar la produccin si no se toman medidas urgentes.

En la reunin de la Asociacin Americana de Qumica, del ao 2005, se present un informe, el cual muestra que las nanopartculas de carbono se disuelven en agua, contradiciendo el conocimiento cientfico existente, y que aun en concentraciones muy pequeas, son txicas para las bacterias del suelo, levantando un alerta sobre la interaccin con los ecosistemas naturales. Desde 2003, un estudio publicado en la revista cientfica Nature mostraba que las nanopartculas pueden ser absorbidas por las lombrices y otros organismos del suelo, con la posibilidad de que asciendan en la cadena alimentaria, llegando, inclusive, a los humanos.

Ya existen muchas fuentes de difusin de daos al medioambiente por compuestos formulados a nano escala. Por ejemplo, los desechos de laboratorio o produccin industrial de nanopartculas se descartan como basura comn. Ms grave: multinacionales productoras de transgnicos, como Syngenta, Bayer, BASF y Monsanto estn investigando o produciendo plaguicidas en nano cpsulas, algunos de los cuales ya estn en el mercado, en campos y cultivos.

Al igual que con los transgnicos, pero en una escala mucho mayor, porque toca prcticamente todos los sectores industriales, las empresas y gobiernos ignoran el principio de precaucin que debera guiar la liberacin al consumo y al medio ambiente de compuestos construidos artificialmente y sin evaluacin de sus potenciales impactos negativos.

Omnipatentes

A diferencia de muchas otras tecnologas en sus primeras etapas, la nanotecnologa es objeto de voraz inters por parte de las mayores empresas del globo. De las 500 empresas ms grandes del mundo, segn la revista Fortune, casi todas tienen inversiones en investigacin y desarrollo nanotecnolgico. En otros casos, las compaas esperaban ver los riesgos antes de invertir. En nanotecnologa las trasnacionales se lanzan tras el potencial econmico que avizoran si logran agenciarse porciones de ese mercado, el cual, segn la Fundacin Nacional de la Ciencia de Estados Unidos, superar el billn de dlares en 10 aos. Ms an, fuentes de la industria estiman que para 2014 el mercado de los productos comerciales que incorporen nanotecnologa tendr un valor de 2.6 billones de dlares (15 por
ciento del valor total de la industria manufacturera), igualando el volumen combinado de las industrias informticas y de telecomunicaciones, y multiplicando por 10 el de la industria biotecnolgica.

Actualmente, junto a mil 200 empresas pequeas que comenzaron con sectores de la industria nanotecnlogica, se encuentran a otras como Exxon Mobil, IBM, Dow Chemicals, Xerox, 3M, Alcan Aluminium, Johnson & Johnson, Hewlett-Packard, Lucent, Motorola, Sony, Toyota, Hitachi, Mitsubishi, NEC, Toshiba, Phillips, Eli Lilly, DuPont, Procter & Gamble, Kraft Foods, General Mills, Nestl, PepsiCo, Sara Lee, Unilever, ConAgra, L'Oreal, Bayer, BASF.

La nanotecnologa se considera una "plataforma tecnolgica" sobre la cual se puede transformar drsticamente el actual estado del arte de casi todos los sectores industriales, incluyendo alimentacin, agricultura, medicina, electrnica, informtica, materiales y manufacturas.

Si los productos que ya estn en el mercado nos alarman porque se soslayan sus posibles impactos negativos en salud y ambiente, los impactos econmicos y de formacin de nuevos monopolios trans-sectoriales deberan alertarnos an ms.

El volumen e historia de las trasnacionales implicadas hace pensar que la batalla en el mercado quedar en manos de las ms grandes y agresivas. Pero el factor crucial a priori ser quin controla las patentes sobre aspectos claves para el desarrollo de la nanotecnologa. Segn Mark Lemley, de la Universidad de Stanford: "(...) las patentes arrojarn una sombra mucho mayor sobre la nanotecnologa que la que tienen sobre cualquier otra ciencia en un estadio de desarrollo similar".

Para entender de forma simplificada cmo nos afectarn las patentes nanotecnolgicas pensemos que fuera posible patentar el nombre "Mara". En ese caso, todos los que usen ese nombre deberan obtener permiso y pagar regalas al dueo de la patente. Ahora imaginen que fuera posible patentar la letra "a". Patentar elementos, tomos o construcciones moleculares tendra ese efecto: cuanto ms pequeo es el objeto de la patente mayores pueden ser los campos que afecta. El premio Nobel de Fsica Glenn Seaborg sent un peligroso precedente al patentar en 1964 dos elementos de la tabla peridica: el Americio (95) y el Curio (96).

Segn un informe especial del Grupo ETC, titulado Las patentes de nanotecnologa ms all de la Naturaleza. Impilicaciones para el sur global, la fiebre de patentes nanotecnolgicas est tomando proporciones epidmicas. Entre 2000 y 2003, el aumento de patentes nanotecnolgicas otorgadas por la Oficina de Marcas y Patentes de Estados Unidos aument 50 por ciento, llegando a 8 mil 630 en 2003. Los cinco pases que lideran la carrera son: Estados Unidos (5 mil 228 patentes), Japn (926), Alemania (684), Canad (244) y Francia (183). Las cinco entidades que obtuvieron mayor nmero de patentes fueron IBM, Micron Technologies, Advanced Micro Devices, Intel y la Universidad de California.

IBM es la compaa privada que tiene ms patentes nanotecnolgicas a escala mundial. Entre las instituciones pblicas, quien concentra la mayor cantidad de patentes nanotecnolgicas son, en conjunto, los tres cuerpos armados de Estados Unidos, lo cual tiene muchas otras implicaciones que veremos ms adelante.

Pero el problema no es solamente la cantidad de patentes. Peor an es sobre qu se otorgan las patentes y sus alcances. En China, el investigador Yang Mengjun, consigui 900 patentes sobre hierbas usadas en la medicina tradicional china, alegando formulaciones nanotecnolgicas.

Charles Liebner, de la Universidad de Harvard, obtuvo una patente (la cual licenci en forma exclusiva a Nanosys Inc.) sobre nanobarras de xidos compuestos con metales. La cobertura de la patente abarca xidos no solamente de un metal, sino de 33 elementos de la tabla peridica (aproximadamente un tercio del total), que cubren 11 de los 18 grupos de elementos existentes. Estas barras tienen usos en mltiples industrias, incluyendo la biomdica, y ha sido identificada por varios abogados de patentes como una de las 10 patentes claves que condicionarn el desarrollo de la industria nanotecnolgica.

La Universidad de Kansas obtuvo una patente de otros procesos nanotecnolgicos que le otorga la exclusividad de su uso en las industrias farmacutica, alimentaria, qumica, electrnica, de catalizadores, polmeros, plaguicidas, explosivos y recubrimientos.

Nunca antes habamos presenciado un uso tan vasto de un instrumento de apropiacin monoplica como las patentes nanotecnolgicas. Quienes creen que la nanotecnologa puede tener usos benficos, como hipotticos ahorros de energa y de recursos, o aplicaciones mdicas, o an ms, ilusorio, que "beneficiar a los pobres", deberan repensarlo frente a este panorama. Baste ver cmo las trasnacionales farmacuticas se comportan con las necesidades de salud pblica, sobre todo en el tercer mundo, controlando patentes que no cubren ni una nanofraccin del alcance de stas.

(Ver la primera parte de Los problemas de la nanotecnologa)

*Investigadora del Grupo ETC
Fuentes y ms informacin en www.etcgroup.org



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