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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 30-04-2019

Entrevista a Daniel Faras y Juan Carlos Cuevas sobre Las ideas que cambiaron el mundo
El libro est pensado para personas sin formacin cientfica que deseen conocer los secretos de la relatividad y la mecnica cuntica

Salvador Lpez Arnal
El Viejo Topo


DANIEL FARAS (Buenos Aires, 1965) es fsico experimental, formado en la Universidad de Buenos Aires y en la Universidad Libre de Berln, donde se doctor en 1996. Desde 2007 es profesor titular en la Universidad Autnoma de Madrid, donde investiga en diversos temas de Fsica de la Materia Condensada. Ha publicado ms de 100 artculos en las revistas cientficas ms prestigiosas, incluidas Science y Nature. 

JUAN CARLOS CUEVAS (Medina del Campo, 1970), curs sus estudios en Ciencias Fsicas en la Universidad Autnoma de Madrid (UAM) donde se gradu en 1993 y se doctor en 1999. Posteriormente, trabaj en el prestigioso Karlsruhe Institute of Technology (Alemania) durante siete aos, donde dirigi su propio grupo de investigacin. Desde 2007 es profesor titular en la UAM donde contina su labor investigadora en diversos temas de Fsica de la Materia Condensada y Nanotecnologa, en los que es un referente a nivel mundial. Ha publicado ms de 120 artculos en las revistas cientficas ms prestigiosas, incluidas Science y Nature.

Enhorabuena por el libro que han publicado recientemente en Buridn-Montesinos. Su lectura es apasionante. Mucho tiempo de trabajo? A quin est destinado? En quines han pensado al escribirlo?

Muchas gracias. Estuvimos varios aos planeando este libro y leyendo material, pero lo que fue en si la escritura nos llev aproximadamente un ao.

El libro est dirigido a todos los pblicos y, en particular, est pensado para aquellas personas sin formacin cientfica que deseen conocer los secretos de la relatividad y la mecnica cuntica . Estas dos teoras son la base de la visin del mundo que nos proporciona la fsica moderna y, adems, dieron lugar a la que es probablemente la mayor revolucin tecnolgica de la historia. As que, creemos que estos temas deberan formar parte del bagaje intelectual de cualquier persona curiosa. Es a eso precisamente a lo que queremos contribuir con este libro.

 

Werner Heisenberg

 

El suyo es un libro de divulgacin. Cmo entienden ustedes la divulgacin cientfica? Toda teora cientfica puede divulgarse? No se pierde mucho, lo esencial dicen algunas voces, en la divulgacin?

La divulgacin cientfica debe tener por objetivo acercar al gran pblico las ideas fundamentales de una teora y sus implicaciones, todo ello con un lenguaje accesible y sin tecnicismos. En particular, la buena divulgacin ha de explicar qu aporta una teora o una idea a nuestro conocimiento del mundo, pero tambin de qu modo afecta a nuestra vida cotidiana, por ejemplo, en trminos de posible desarrollo de nuevas tecnologas.

Nosotros creemos que toda teora puede divulgarse. Es cierto que una teora involucra muchos aspectos tcnicos, como matemtica avanzada, pero siempre est basada en unos principios que pueden explicarse sin recurrir a tecnicismos. Adems, si la teora es realmente relevante, la explicacin de sus consecuencias y predicciones suele ser relativamente sencilla.

Es obvio que algo se pierde por el camino cuando se divulga, pero creemos que es posible comprender la esencia de una teora sin necesidad de ser un especialista. Pensemos, por ejemplo, en la msica o en el vino. Uno puede disfrutar mucho de ambas cosas sin la necesidad de haber estudiado en un conservatorio o sin ser un sumiller. En nuestra opinin, ocurre lo mismo con la ciencia y, en particular, con los temas que tratamos en nuestro libro.

Una dificultad de la que suele hablarse: las frmulas matemticas. Hay mucha matemtica en su libro? De un nivel superior tal vez?

No, no hay apenas matemtica y en ningn caso es necesaria para la comprensin de las ideas bsicas que exponemos en el libro. De hecho, nuestro objetivo principal era contar la relatividad y la cuntica sin recurrir a frmulas matemticas para llegar a un pblico lo ms amplio posible. En algn caso, hemos introducido alguna frmula para ilustrar de forma cuantitativa algn fenmeno, pero siempre nos aseguramos de que el texto se puede seguir sin necesidad de entender esas pocas frmulas.

Sobre el ttulo de su libro: Las ideas que cambiaron el mundo. Qu ideas han sido esas? En qu sentido cambiaron el mundo?

Primero nos gustara explicar un poco el ttulo, que pretende ser un poco provocativo. Intentamos cambiar el mensaje usual de los economistas que tienden a creer que nuestro bienestar se debe mayormente a las contribuciones de Adam Smith, Keynes, etc. Sin subestimar el valor de una buena economa, creemos que esto es un error, producto de la ignorancia de los economistas sobre qu es y cmo funciona la ciencia, ya que en el siglo XX la mayor contribucin a nuestro bienestar proviene sin duda de los avances en ciencia. En concreto, lo que hace especial a la relatividad y a la cuntica es que no slo cambiaron nuestra visin del mundo al proporcionar nuevas explicaciones de cmo funciona, sino que tambin transformaron la vida de la gente gracias a toda la nueva tecnologa a la que dieron lugar.

Las ideas fundamentales que introdujo la relatividad tienen que ver, sobre todo, con nuestra concepcin del espacio y el tiempo. Antes de Einstein, el espacio y el tiempo eran absolutos, es decir, eran algo as como un escenario inmutable en el que suceden todas las cosas. La relatividad nos ensea que el tiempo y el espacio son conceptos relativos y que adems pueden ser modificados por su interaccin con la materia. Como explicamos en el libro, esa nueva concepcin de espacio y tiempo tiene innumerables implicaciones como una nueva visin de la gravedad, la posibilidad de convertir una masa en energa y viceversa, lo cual es la base de la fsica nuclear y de partculas, y un largo etctera.

En su caso, la mecnica cuntica acab con el concepto de determinismo y proporcion una nueva visin acerca de la naturaleza de la materia y de la realidad misma. As, por ejemplo, la cuntica nos ensea que las partculas tambin tienen un carcter ondulatorio (semejante a las ondas en una cuerda o en un estanque de agua) y nos dice que no es posible predecir con total certeza el resultado de un experimento. Adems, la cuntica fue y sigue siendo la base para el desarrollo de un sinfn de aplicaciones tecnolgicas que han cambiado nuestra vida cotidiana para siempre. Aqu cabe destacar el transistor, quizs el mayor regalo de la fsica a la humanidad, que hizo posible la creacin de los chips y con ello toda la electrnica moderna. Otro ejemplo relevante son las tcnicas de imagen en medicina como el TAC o la resonancia magntica, que son aplicaciones directas de la mecnica cuntica. El telfono mvil es otro buen ejemplo de cuntica aplicada, donde hay tecnologa relacionada con hasta 6 premios Nobel.

En el siglo XX la mayor contribucin a nuestro bienestar proviene sin duda de los avances en ciencia acaban de afirmar. Pero no debemos tambin grandes males a la bondad epistemolgica y peligrosidad de las disciplinas cientficas? Pienso, por ejemplo, en las bombas atmicas sobre Hiroshima y Nagasaki o en las ciencias que apoyaron experimentos eugensicos durante el nazismo, por no hablar de la peligrosidad, cada vez ms real, de una guerra con armamento nuclear. 

Bueno, nos gusta recordar que la ciencia no es buena ni mala. Lo que es bueno o malo es el uso que se hace de ella y ah la responsabilidad es de los cientficos, que no dejan de ser seres humanos con las mismas miserias y limitaciones que cualquier otra persona. Es cierto que la ciencia tambin est detrs de algunos de los peores episodios del siglo XX y, por ello, ahora ms que nunca es importante que los cientficos sean conscientes de las implicaciones ticas de su trabajo. El ejemplo de las bombas atmicas es paradigmtico. Ninguno de los cientficos que trabajaron en el proyecto Manhattan estaba preparado para afrontar las consecuencias del uso de las bombas atmicas. Por ejemplo, Robert Oppenheimer, el director del proyecto, se pas el resto de su vida atormentado por haber contribuido a la muerte de cientos de miles de inocentes.

Ahora vienen tiempos en los que, por ejemplo, la manipulacin gentica o el desarrollo de la inteligencia artificial van a plantear nuevas cuestiones ticas y morales para las que an no estamos preparados: diseo de seres humanos, prdida de miles de puestos de trabajo, etc. En ese sentido, creemos que no se debera descuidar la formacin tica de los cientficos para que llegado el momento estn a la altura. Pero insistimos en que la ciencia en s no es daina (un arma lo es), y la contribucin de la ciencia a nuestro bienestar es innegable. Por poner algn ejemplo, se estima que solo la vacuna contra la viruela ha salvado ms de 500 millones de vidas; el descubrimiento de los grupos sanguneos, ms de mil millones. 

El subttulo del libro: Relatividad, mecnica cuntica y la revolucin tecnolgica del siglo XX. Por qu esas dos teoras y no otras? Pienso, por ejemplo, en la teora de las supercuerdas.

La relatividad y la mecnica cuntica son sin duda las mejores teoras que posee el ser humano en estos momentos para explicar de qu est hecho y cmo funciona el mundo. Ambas tienen una base muy slida y, en particular, superan a diario innumerables tests experimentales. As que, en el contexto de la fsica, su relevancia e impacto no tienen parangn.

La teora de supercuerdas representa una de las iniciativas que se siguen en la actualidad para unificar la relatividad y la cuntica en una sola teora que describa todos los fenmenos fsicos. Sin embargo, por el momento no deja de ser una especulacin que no ha sido confirmada y cuyo alcance prctico sera en cualquier caso bastante limitado. En este sentido, creemos que es mucho ms interesante hablar de teoras que no slo han sido verificadas, sino que adems estn teniendo un enorme impacto en nuestras vidas.

A qu revolucin tecnolgica hacen referencia en el subttulo?

Es indudable que vivimos en una nueva era, la llamada Era de la Informacin, en la que nuestra forma de comunicarnos e incluso de generar conocimiento ha cambiado para siempre. Esto ha sido posible gracias al desarrollo de nuevas tecnologas que incluyen los ordenadores, los telfonos mviles, los televisores, los lseres, las fibras pticas, los LEDs o el GPS. El desarrollo de todas esas tecnologas slo fue posible gracias, sobre todo, a la mecnica cuntica, una teora que permiti por primera vez el diseo inteligente de materiales y dispositivos con los que no se poda ni soar hace 100 aos. Parafraseando a un clebre filsofo alemn: la mecnica cuntica lleva dcadas cambiando el mundo. Es hora de entenderla!

Tambin nos gustara destacar el enorme impacto econmico de las tecnologas derivadas de estas teoras. Por ejemplo, se estima que cerca del 30% del PIB de Estados Unidos tiene que ver con aplicaciones de la mecnica cuntica, una cifra que incluso puede crecer en los prximos aos. Esto muestra que estas teoras, que surgieron de la mera curiosidad humana por entender mejor el mundo que nos rodea, tambin son una enorme fuente de riqueza, algo que desgraciadamente no es tan conocido por el gran pblico.

Ha sido el siglo XX el siglo de la fsica como se dice en ocasiones? No habra que pensar tambin otras ciencias como la biologa y el descubrimiento de la estructura del ADN? 

Sin duda todas las ciencias dieron un gran salto cualitativo durante el siglo pasado y la biologa es un buen ejemplo. Sin embargo, creemos sinceramente que ninguna ciencia avanz en ese periodo tanto como la fsica. Recordemos, por ejemplo, que la fsica del siglo XX fue finalmente la que nos permiti entender que la materia est hecha de partculas elementales que se combinan para formar tomos, nos revel el origen y estructura del universo, la edad de la Tierra, nos ense cmo funcionan las estrellas y nos permiti el desarrollo de nuevas fuentes de energa (nuclear, solar, etc.). Adems, teoras como la mecnica cuntica son la base para la comprensin cuantitativa de la qumica y de parte de la biologa (incluido el ADN), sin mencionar el hecho de que esas teoras fsicas han permitido el desarrollo de tecnologas clave (los rayos X, por ejemplo) para la investigacin en esas otras disciplinas.